Ház a völgy mélyén

Én Jefferson Bates vagyok, és ezt a vallomást teszem, tudva, hogy már nem sok időm van hátra az életből. Ezzel azért szeretnék igazságot szolgáltatni azoknak, akik még itt maradtak, és próbálom tisztázni magamat a vádak alól, melyek igazságtalanul sújtottak. Egy fantasztikus, de kevéssé ismert amerikai író a gótikus hagyományban egyszer azt írta: „a világ legkegyesebb dolga, hogy az emberi elme képtelen arra, hogy minden tartalmát összefüggésbe hozza.” Én viszont sok időt töltöttem elmélkedéssel és gondolkodással, és meglepő rendet találtam a gondolataimban, amit egy évvel ezelőtt elképzelhetetlennek tartottam.

Az idei évben kezdődtek a „problémáim”. Ezt azért mondom, mert még nem tudom, hogyan nevezzem másként. Ha pontos dátumot kellene megadnom, azt mondanám, az a nap, amikor Brent Nicholson telefonált nekem Bostonból, hogy elmondja, talált egy eldugott, természetes szépséggel rendelkező helyet számomra, ahol dolgozhatok néhány régóta tervezett festményemen. Egy titokzatos völgyben feküdt, egy tágas patak mellett, nem messze Arkham és Dunwich ősi településektől, melyeket a környék művészei ismernek a különleges tetőzetű házaik miatt, amik a szemnek kellemesek, de a léleknek különös érzést keltenek.

Az Idősebb Istenek és az ősi ősatyák közötti epikus küzdelem ismét hatással volt a Föld egyik látszólag békés völgyére.

Bizonytalan voltam. Arkhamban, Dunwich ban vagy Kingstonban mindig voltak művészbarátok, akik egy napra megpihentek, és éppen ő előlük akartam elmenekülni. De végül Nicholson meggyőzött, és egy hét alatt már ott is voltam. A ház nagy és régi volt – valószínűleg olyan régi, mint sok más Arkhamban –, a völgy egyik mélyén épült, melynek termékenynek kellett volna lennie, de semmi jelét nem mutatta a friss gazdálkodásnak. Fenyőfák szorosan álltak a ház mellett, és az egyik fal mentén egy tiszta patak csordogált.

Bár messziről vonzó volt, közelről egészen más benyomást keltett. Először is, feketére volt festve. Másodszor, a ház maga valami rémisztően ellenséges volt. A függöny nélküli ablakok mogorván meredtek kifelé. A földszint körül egy keskeny veranda húzódott, melyet zsineggel összekötött zsákokkal, félig elrohadt székekkel és régimódi háztartási tárgyakkal tömtek meg, mintha egy barikád lenne, amely vagy valakit vagy valamit tartott bent, vagy megakadályozta a belépést. Ez a barikád nyilvánvalóan régóta ott állt, mert az időjárás viszontagságainak nyoma volt rajta. Az ügynök sem tudta pontosan megmondani, miért van ott, de azt mondta, hogy hozzájárul a ház különös lakhatásának illúziójához, noha semmi sem utalt arra, hogy valaki nagyon régóta ott lakott volna.

Ez az illúzió azonban soha nem hagyott el. Egyértelműen látszott, hogy senki sem járt a házban, még Nicholson vagy az ügynök sem, mert a barikád mindkét bejáraton átívelt, és nekem is ki kellett takarítanom egy részt belőle, hogy bejuthassak.

Miután beléptem, az „otthonosság” érzése még erőteljesebbé vált. De volt egy különbség – a külső feketesége belül megfordult. Minden tiszta volt és meglepően rendezett, figyelembe véve az elhanyagoltságot. A ház bútorokkal volt berendezve, bár szűkös, de mégis rendezett, és úgy tűnt, mintha minden, ami valaha bent volt, a ház körül lenne, a verandán lenne felhalmozva.

Bent ugyanolyan dobozszerű volt a kinézete, mint kívülről. A földszinten négy szoba állt – egy hálószoba, egy nappali-konyha, egy étkező és egy nappali – és az emeleten négy ugyanolyan méretű szoba volt – három hálószoba és egy kamra. Sok ablak volt minden szobában, különösen a nyugati oldalon, ami engem örömmel töltött el, mert tudtam, hogy a nyugati fény a legjobb a festéshez.

Az emeletre nem volt szükségem, így a legelső emeleten a legnagyobb méretű szobára esett a választásom, mely az északnyugati oldalon feküdt. Ott rendeztem be a műtermemet és hoztam magammal minden szükséges eszközt. Az ágyra nem sok figyelmet fordítottam, félre kellett tolnom, mert a célom az volt, hogy a festményeimen dolgozzak, nem pedig, hogy társasági életet éljek. Bőséges felszereléssel érkeztem, a kocsim tele volt, és az első nap nagy részét a cuccok kipakolásával és rendezésével töltöttem. A hátsó ajtónál egy utat is tisztítottam, hogy könnyen megközelíthessem a ház északi és déli oldalát.

Miután befejeztem a rendezkedést, és a sötétség beköszöntött, korán lefeküdtem. Természetesen ágyneműt is hoztam magammal, mert nem akartam kockáztatni, hogy ilyen hosszú időre a házban maradjak anélkül, hogy kényelmesen aludhatnék. Hamar el is szenderültem. Azonban az első napot végigkísérte egy homályos, szinte megfoghatatlan érzés, hogy a házban valaki más is ott van velem, bár tudtam, hogy ez mennyire abszurd, hiszen alaposan körbejártam a házat és nem találtam semmilyen rejtekhelyet.

Minden háznak megvan a maga egyedi hangulata, ahogy azt egy érzékeny embernek sem kell elmondani. Nem csak a fa, a tégla, a kő vagy a festék szaga, hanem az ott élő emberek és az ott történt események egyfajta maradványa is. A Bishop ház hangulata különleges kihívást jelentett a leírás számára. Az elvárt kor szagától, a pincéből származó nedvesség szagától sem riadtam vissza, de volt valami más, valami, ami túlmutatott ezeken és sokkal jelentősebb volt. Valami, ami igazán életet kölcsönzött a háznak, mintha egy alvó állat lenne, amely végtelen türelemmel várja, hogy valami történjen, amit tud, hogy meg kell történnie.

Fontos megjegyeznem, hogy semmi sem okozott nyugtalanságot vagy félelmet az első héten. Nem tűnt úgy, hogy bármiféle rettegés vagy fenyegetés lenne jelen, és csak a második hét egyik reggelén – miután már befejeztem két képzeletbeli vásznat és a harmadikon dolgoztam kint – jutott eszembe, hogy valaki figyel engem. Először tréfásan gondoltam magamban, hogy persze, a ház figyel engem, hiszen az ablakok valóban úgy néztek ki, mintha üres szemek bámulnának ki a sötétből. De hamar rájöttem, hogy valaki a ház mögött áll, és időről időre pillantást vetettem a délnyugati oldalon emelkedő kis erdő felé.

Végül megtaláltam a rejtőzködő megfigyelőt. A bokrok felé fordultam, ahol tartózkodott, és megszólítottam: – Gyere elő, tudom, hogy ott vagy.

Ekkor egy magas, szeplős arcú fiatalember állt fel, és kemény, sötét szemekkel, gyanakvóan és harciasan meredt rám

– Jó reggelt – köszöntem neki.

Bólintott, de nem szólt semmit.

– Ha érdekli, jöjjön fel, és nézze meg – válaszoltam neki.

Egy kicsit felengedett, és kilépett a bokrok közül. Most már láttam, hogy talán húszéves lehetett. Farmernadrágot viselt, és mezítláb volt, egy fiatal és rugalmas srác, erős és láthatóan gyors. Egy kicsit közelebb jött, hogy láthassa, mit csinálok, majd megállt. Barátságos kíváncsisággal nézett rám. Végül megszólalt.

– A neve Bishop?

A szomszédok valószínűleg azt gondolták, hogy a család valamelyik tagja jött vissza a távolból, hogy igényt tartson az elhagyott birtokra. Azt sem sejtette, ki az a Jefferson Bates. Ráadásul furcsán vonakodtam megmondani neki a nevemet, amit nem is értettem, hogy miért viselkedek így. Így udvariasan közöltem vele, hogy nem vagyok Bishop, nem vagyok rokona a családnak, csak béreltem a házat erre a nyárra és talán néhány hónapra ősszel.

– Én Perkins vagyok – válaszolta. – Bud Perkins. Innen fentről – a déli gerincre mutatott.

– Örülök, hogy megismerhettem.

– Már egy hete itt vagyok – folytatta Bud, nyilvánvalóvá téve, hogy érkezésem nem volt észrevétlen a völgyben. – Még mindig itt vagyok.

Hangjában meglepődés volt, mintha az lenne a furcsa, hogy egy hét elteltével még mindig a Bishop házban vagyok.

– Úgy értem – folytatta –, semmi sem történt magával. Ilyen kevés dolog történik ebben a házban, az valami csoda.

– Milyen dolgok? – kérdeztem kíváncsian.

– Nem tudja? – tátott szájjal kérdezte.

– Tudom, hogy Seth Bishopról van szó.

Erősen rázta a fejét. – Ez közel sem minden, uram. Nem tenném be a lábam abba a házba, ha fizetnének érte – és jól fizetnének. Borzasztóan féltem, ha csak közel állok ahhoz a helyhez. – A férfi sötéten ráncolta a homlokát. – Régen már fel kellett volna gyújtanunk azt a helyet. Mit műveltek az éjszaka minden órájában a Bishopok?

– Az ház jól néz ki – válaszoltam. – Elég kényelmes. Sőt, még egy egér sem bukkant fel benne.

– Hah! Ha csak egerek volnának! Várjon csak!

Ezzel megfordult, és visszabújt az erdőbe.

Természetesen megértettem, hogy az elhagyott Bishop házzal kapcsolatban sok helyi babona keringhetett, és könnyen lehet, hogy a szomszédok kísértethistóriákkal társították. Mégis, Bud Perkins látogatása kicsit kellemetlen benyomást keltett bennem. Nyilvánvalóan figyeltek engem az érkezésem óta; éreztem, hogy a szomszédok valami történésre várnak, és csak azért volt Bud Perkins itt, mert eddig semmi sem történt.

Az első kellemetlen „incidens” azon az éjszakán történt. Valószínűleg Bud Perkins nyugtalanító megjegyzései készítették elő az utat ahhoz, hogy valami történjen. Az incidens azonban olyan homályos volt, hogy szinte negatív élményként hatott, és csak a későbbi események fényében emlékszem rá. Valószínűleg körülbelül két órával éjfél után ébredtem fel egy szokatlan hangra. Az ember, aki új helyen alszik, megszokja a helyi éjszakai zajokat, és álmában elfogadja őket. Azonban minden új hang zavaró lehet. Úgy tűnt, hogy a hang a föld alól származik, messze a ház alól, mélyen a föld mélyén. Lehetett volna földcsuszamlás, vagy talán egy repedés nyílt és záródott, de úgy éreztem, hogy valami hatalmas dolog okozza a hangot, valami, ami egy óriási barlangban mozog, messze a ház alatt. A hang közeledő irányban érkezett keletről, majd fokozatosan elhalványult ugyanabba az irányba. A hangok egyenletes ritmusban váltakoztak. Valami nagy barlangban mozog valami hatalmas dolog, mélyen a föld alatt. Talán egy órán át tartott, és úgy tűnt, mintha a ház alatt enyhén megremegett volna.

Ez az esemény arra ösztönzött, hogy másnap a raktárban kutakodjak, hogy magam is felfedezzem, mi lehetett Bud Perkins-nek a Bishop családdal kapcsolatos kérdéseivel és célzásaival. Mi történt, amiért a szomszédok annyira rossznak tartották őket?

A raktár viszonylag kevésbé volt zsúfolt, mint amire számítottam, talán azért, mert sok holmit kipakoltak a verandára. Egy szokatlan könyvet találtam, ami érdekelt. Ez egy monumentális kötet volt, teljes egészében kézzel másolták, és fába kötötték. Bár valószínűleg semmi irodalmi értéke nem lehetett, de múzeumban is megállta volna a helyét, mint ritkaság. Akkoriban még nem próbáltam elolvasni, mert úgy tűnt, tele van ostoba dolgokkal, hasonlóan az álomfejtéshez. Durva betűkkel volt írva, és az állt a címén, hogy Beth Bishop, az ő könyve… Az alatt, pókhálós kézírással, ami szokatlannak tűnt egy olyan ember számára, akit a társadalom műveletlenséggel társított, az aláírása volt.

Emellett még számos más könyvet találtam, melyek az álmoskönyvvel voltak összefüggésben. Például egy példányt Mózes hetedik könyvéből, egy szöveget, amit a pennsylvaniai boszorkányok vidékén nagyra tartanak, és amiről a közelmúltbeli boszorkánygyilkosságokról szóló újsághírek miatt hallottam. Volt egy karcsú imakönyv is, ahol az imák olyanoknak tűntek, mintha gúnyolódnának, mert mind Azraelhez, Sátánhoz és más sötét angyalokhoz szóltak.

Ezekben a könyvekben nem volt semmi érték, csak egyszerűen furcsa tárgyak voltak. A jelenlétük csak arra utalt, hogy a Bishop család generációinak különböző tagjai széles körű érdeklődéssel rendelkeztek. A kertészeti könyvek valószínűleg Seth nagyapjához tartoztak, aki a régi módszerek szerint nevelte és gondozta a növényeket. Az álmoskönyv és az átokszöveg tulajdonosa valószínűleg Seth apjának nemzedékéből származott. Úgy tűnt, hogy Seth is érdeklődött a homályosabb történetek iránt.

Az információk természetesen nem sokat jelentettek, csak arról tanúskodtak, hogy Seth Bishopnak zavaros elméje volt, amely rosszul viselte a tanulást, és kétségbeesetten próbálta elsajátítani a tudást, ami végül megtörte őt. Ez volt az a szakasz a Bishop házban, amikor ott tartózkodtam.

 

 

 

 

 

II.

 

Aznap este történt valami különös esemény, ami fura fordulatot hozott az életemben. Azonban akkor még nem voltam tudatában annak, hogy mennyire fontosak voltak az ott történtek. Ha valaki elmesélte volna nekem, úgy tűnt volna abszurdnak, hogy bármilyen okom lenne megváltoztatni a véleményemet. Az egész olyan volt, mint egy álom, amit aznap éjjel átéltem. Nem volt rémisztő vagy ijesztő, inkább lenyűgöző és izgalmas.

Álmomban úgy feküdtem, mintha a Bishop házban aludtam volna. Ahogy feküdtem, egy homályos, félelmetes és hatalmas felhő előjött a pincéből, gomolygott a padlón és a falakon keresztül majd elnyelte a bútorokat. De úgy tűnt, hogy nem ártott nekik vagy a háznak. A felhő egyre nagyobbá vált, és alakot öltött, amorf lényként jelent meg. A lény szörnyű fejéből csápok nyúltak ki, és mozgott, mint egy kobraszerű lény. Közben egy különös üvöltés hangzott el, miközben távoli helyről kísérteties hangszerek játszottak földöntúli zenét. Egy emberi hang embertelen szavakat kántált, melyeket később megtudtam:

Ph’nglui mglw’nafh Cthulhu R’lyeh wgah’nagl fhtagn

Végül az alak átszelve a falakat, elnyelte az alvó embert, aki én voltam. Ekkor felébredtem. Ez az „álom” nem volt ijesztő, inkább egy olyan érzést keltett bennem, hogy valami jelentős dolog történik velem vagy fog velem történni. Habár nem értettem igazán, nem éreztem félelmet. Az amorf lény, a kántálás hangja, a kiáltások és a furcsa zene valahogy rituális hatást gyakoroltak az álmomra.

Mikor felébredtem, könnyedén vissza tudtam idézni az álmomat, és határozott meggyőződés fogott el, hogy az álom minden részlete ismerős számomra. Valahol hallhattam vagy láthattam a fantasztikus kántálást, és ahogy olvastam tovább a Seth Bishop által írt könyvet, rájöttem, hogy a szöveg a Vén Istenek és Ősök hiedelmeiről szól, olyan lényekről, mint Hastur, Yog-Sothoth és Cthulhu. Ezek a nevek ismerőseknek tűntek, és rájöttem, hogy az általam hallott kántálás ezeket a neveket tartalmazta.

Az egyetlen zavaró tényező az volt, hogy amikor korábban vizsgáltam a szobát, nem láttam semmi utalást a kántálásra. Talán csak a „Cthulhu” nevet láttam, de semmi mást. Hogyan lehet, hogy olyan részleteket ismertem, amelyeket nem tudtam tudatos vagy tudatalatti tudásból? Általában úgy gondolják, hogy az elménk nem képes megismételni egy idegen élményt álmában vagy bármilyen más állapotban egy olyan élményt, amely teljesen idegen tőle. Én viszont mégis megtettem.

Sőt, ahogy tovább olvastam a furcsa túlélők és pokoli kultuszok gyakran meghökkentő szövegét, észrevettem, hogy a homályos leírásokban olyan részletek is akadnak, melyek nagyon hasonlítanak az álmomban látott dolgokhoz. Nem ködről vagy páráról volt szó, hanem egy szilárd anyagról, ami valami idegennek tűnő kettőződésnek tűnt az élményeimben.

Természetesen hallottam már a pszichikai nyomokról – ezek olyan maradandó energiák, melyek egy esemény helyszínén maradnak fenn, legyen az egy tragédia vagy egy erős érzelmi tapasztalat, amin sok ember osztozik – szerelem, gyűlölet, félelem. Elképzelhető, hogy ezek a nyomok okozták az álmomat, talán a ház atmoszférája átjött és befolyásolta az álmomat. Bár ez tűnhetett volna lehetetlennek, tekintettel a furcsaságaira és a bennem keltett erős érzésekre.

Most pedig, bár már délfelé járt az idő, és éhes voltam, úgy tűnt, hogy az álom további része a pincében játszódik. Azonnal elindultam oda, és egy hosszú kutatás után, melyben eltávolítottam a polcokat a falakról, még mindig találtam olyan üvegeket, ahol ősi gyümölcsöt és zöldséget tartósítottak. Rábukkantam egy rejtett folyosóra, mely a pincéből egy barlangra hasonlító alagútba vezetett, és végigsétáltam rajta egy darabig. Nem jutottam túl messzire, mert a lábam alatt  nedvességet éreztem és a lámpám is csődöt kezdett mondani, pislákolt, ezért vissza kellett fordulnom. De mielőtt elindultam volna vissza, észrevettem a földbe ágyazott szétszórt csontok zavarba ejtő fehérségét.

Amikor visszatértem a földalatti járatba, nem hagytam el azt a helyet, amíg biztosan meg nem győződtem arról, hogy az ott lévő csontok állati eredetűek voltak – nyilvánvalóan nem emberi eredetűek. A felfedezésük nem zavart, de felmerült a rejtély, hogy hogyan kerülhettek is oda.

Ezekkel a gondolatokkal nem nagyon foglalkoztam akkoriban. Inkább az érdekelt, hogy mélyebbre kerüljek az alagútban. Tehát folytattam az utamat a tenger felé, amennyire csak tudtam, mielőtt egy hatalmas földdarab megállíthatott volna. Amikor végre kijutottam az alagútból, már késő délutánra járt az idő, és nagyon megéheztem. Két dologban voltam biztos – az alagút nem volt természetes barlang, legalábbis ezen a végén, mivel egyértelműen emberi kéz alkotta; és valamilyen sötét célra használták, bár a pontos természetét nem ismertem.

Ezek a felfedezések valahogy izgalmat és kíváncsiságot váltottak ki belőlem. Bár megértettem, hogy ezek a dolgok talán túl sok figyelmet követelnek, a rejtély, amivel szemben találtam magamat, rendkívül fontosnak tűnt számomra. Úgy döntöttem, hogy mindent felfedezek, amit csak lehet a Bishop birtokon, még ha ehhez újabb utazásokra van is szükségem, és olyan eszközökre, melyeket még nem találtam meg.

Ezért elhatároztam, hogy újra elmegyek Aylesbury-be, hogy beszerezzem, amire szükségem lehet. Azonnal felkerestem Obed Marsh boltját, és kértem egy csákányt és egy ásót. Valamiért az öreg úr nagyon feldúlt lett ettől a kéréstől. Elhalványult, és habozott, hogy kiszolgáljon

– Ásni készül, Mr. Bakes?

Bólintottam.

– Tudja mit, Seth is egy ideig ezt csinálta. Szinte elhasznált három-négy ásót az ásáshoz. – előrehajolt, és a szeme megcsillant. – A legfurcsább az volt, hogy senki sem tudta, hol ásott – egyáltalán nem látták a földet, nem találtak ásásra utaló nyomokat.

Kicsit meglepődtem, amikor ezt hallottam, de nem haboztam válaszolni. – A talaj itt a ház körül nagyon termékenynek és gazdagnak tűnik – jegyeztem meg.

Kissé megkönnyebbült. – Nos, ha kertészkedni szeretne, az már más tészta.

Más beszerzésem is zavarba ejtett. Gumicsizmára volt szükségem, hogy megvédjem a cipőmet a földalatti alagútban található trágyától és sártól, ami valószínűleg egy közelben található patak miatt lehetett olyan. De Marsh erről semmit sem mondott. Amikor elindultam, ismét Sethről kezdett beszélni.

– Még sosem hallott Sethről, Mr. Bates?

– A környéken az emberek nem túl sokat beszélnek róla.

– Nem mindenki Marsh – mondta titokzatos mosollyal az arcán. – Azt mondják, Seth inkább Marsh volt, mint Bishop. A Bishopok hittek az átkoknak és hasonló dolgoknak. De a Marshok soha.

Ezzel a titokzatos kijelentéssel búcsút vettem. Most már izgatottan vártam a következő napot, hogy újra visszatérhessek az alagútba, és folytathassam a kutatásomat a rejtély nyomában, ami kétségtelenül összefüggésben állt a Bishop család körüli legendáriummal.

Az események gyorsan követték egymást. Az éjszaka során két újabb esemény történt.

Az elsőre a hajnali órákban figyeltem fel, amikor megpillantottam Bud Perkinst, ahogy a ház előtt sétálgat. Talán fölöslegesen bosszankodtam, hiszen éppen a pincébe készültem lemenni, de mégis kíváncsi voltam, miért van ott, ezért kinyitottam az ajtót, és kiléptem az udvarra, hogy találkozzak vele.

– Mit keres itt, Bud? – kérdeztem.

– Elvesztettem egy birkát – felelte egyszerűen.

– Nem láttam.

– Pedig erre jött – válaszolta.

– Nos, ha megnézné, örülnék.

– Remélem, nem kezdődik újra ez az egész – jegyezte meg.

– Mire gondol?

– Ha nem tudja, akkor jobb, ha nem mondom el. Ha tudja, akkor jobb, ha nem szólok semmit. Tehát nem mondok semmit.

Ez a rejtélyes beszélgetés zavarba hozott. Ugyanakkor zavart, hogy Bud Perkins nyilvánvalóan gyanította, hogy valahogy hozzám került a birkája. Hátraléptem, majd becsaptam az ajtót.

– Ha akarja, nézzen be a házba.

Erre azonban megrettent, és szélesre nyíltak a szemei. – Belépjek oda?! – kiáltott fel. – Az életemért sem. Annyi pénzt nem tudnak adni, hogy belépjek oda! Nem én!

– Pedig teljesen biztonságos – nevettem, de nem tudtam elrejteni az ijedtségemből származó mosolyt.

– Talán úgy gondolja. Mi jobban tudjuk. Tudjuk, mi vár a fekete falak mögött, és várakozik, hogy valaki eljöjjön. És most itt van maga. És most minden újra kezdődik, ahogy régen.

Ezzel elfordult és futva távozott, eltűnt, ahogy az előző látogatásakor. Amikor biztos voltam benne, hogy nem jön vissza, megfordultam, és visszamentem a házba. És ott egy felfedezést tettem, ami akkoriban ijesztőnek kellett volna lennie, de még csak homályosan furcsának tűnt, mivel még nem voltam teljesen ébren. Az új gumicsizmát, amit tegnap vettem, már használtan találtam; tele volt sárral. Mégis valahogy tudtam, hogy tegnap még tiszta és új volt.

Az ásók látványától erősödött bennem egy gondolat. Anélkül, hogy felvettem volna a bakancsomat, lementem a pincébe, kinyitottam az alagút bejáratát, és gyorsan az omlás közelébe léptem. Talán mélyen belül már sejtettem, mi fog történni, mert nem csalódtam – a földbe vájt barlangot részben kiásták, annyira, hogy valaki át tudjon mászni rajta. A nedves talajon egyértelműen látszódtak a nyomok, melyeket az új bakancsom hagyott, amit tegnap vettem, mert a csizmám talpán látható bélyegzett logó jól kivehető volt a zseblámpám fényében.

Így két lehetőség közül kellett választanom: vagy valaki a bakancsomat használta az éjszaka folyamán, vagy én magam voltam álmomban. És nincs sok kétségem afelől, hogy melyik változat igaz – mert annak ellenére, hogy tele voltam lelkesedéssel és izgalommal, rendkívül fáradt voltam, ami csak annak tudható be, hogy az álmomban az akadály kiásásával töltöttem az éjszakát.

Még most sem tudok megszabadulni attól a gondolattól, hogy már akkor is tudtam, mit fogok találni, amikor lefelé mentem az alagútban – ősi oltárszerű építményeket a földalatti barlangokban, ahol az alagutak ki vannak ásva, újabb áldozatok nyomait – most már nem csak állatokét, hanem kétségtelenül emberi csontokét is. A végén pedig ott volt a hatalmas barlang, amely lefelé nyílt, és az ott lévő víz áramlása, mely erőteljesen be és ki mozgott, biztos jele annak, hogy az Atlanti-óceán tengerével volt kapcsolatban. És biztos voltam benne, hogy azt is érzem majd, amikor végső leereszkedéssel eljutok a vízi mélységhez – a gyapjúfoszlányokat, a patát, melynek a lábszára eltört és szakadt –, mindazt, ami egy birka maradványai frissen, az éppen elmúlt éjszaka óta!

Megfordultam és futva elmenekültem, nagyon megrázva, és nem akartam kitalálni, hogyan kerülhetett oda a birka – azt tudtam, hogy az Bud Perkins állata. És azon is töprengtem, hogy ugyanezen lények hozták-e oda, akiknek maradványait a sötét és törött oltárok előtt láttam a kisebb barlangokban, a víz által kavart helye és a ház között, melyet nemrég hagytam el?

Nem maradtam sokáig a házban, hanem újra Aylesbury-be mentem, látszólag céltalanul, de valójában azért, mert arra volt szükségem, hogy még többet megtudjak a Bishop ház körül keringő legendákból és mesékből. Aylesbury-ben azonban először tapasztaltam meg, mennyire elkerülnek az emberek. Az utcán elfordították a fejüket, és hátat fordítottak nekem. Egy fiatalember, akivel beszéltem, sietve haladt el mellettem, mintha észre sem vett volna.

Még Obed Marsh hozzáállása is megváltozott. Nem volt ellenséges, hogy elfogadja a pénzemet, de mogorván viselkedett, és nyilvánvalóan azt akarta, hogy minél hamarabb elhagyjam a boltját. De itt világossá tettem számára, hogy nem mozdulok, amíg nem kapok választ a kérdéseimre. – Mit tettem – akartam tudni –, hogy az emberek kerülnek engemet?

– A ház az oka – bökte ki végül.

– Én nem vagyok a ház – válaszoltam elégedetlenül.

– A pletyka – felelte.

– Milyen pletyka?

– A pletyka magáról és Bud Perkins birkájával kapcsolatban. Arról, mi történt, amikor Seth Bishop még élt. – előrehajolt, sötét és mogorva arcával, és keményen a fülembe suttogta – Azt mondják, hogy Seth visszatért.

– Seth Bishop régóta halott és eltemették.

A férfi bólintott. – Igen, egy része igaz. De egy másik része talán mégsem. Én azt mondom, a legjobb, ha most azonnal eltűnik. Még van rá ideje.

Hidegen emlékeztettem rá, hogy béreltem a Bishop házat, és már négy hónapra előre kifizettem a bérleti díjat, azzal az opcióval, hogy egy évet is eltölthetek ott. Azonnal elhallgatott, és nem volt hajlandó többet beszélni abérleti jogviszonyomról. Ennek ellenére sürgetően kértem tőle részleteket Seth Bishop életéről, de minden, amit mondani akart vagy tudott, egyértelműen a környéken elterjedt homályos, bizonytalan célzások és sötét gyanúsítások összegzése volt. Így végül úgy távoztam, hogy Seth Bishopról nem kaptam semmi olyan képet, mint egy rettegett ember, hanem inkább olyan emberről, akit sajnálni kell, és aki a hegyen lakó szomszédok és az Aylesbury-i lakosok egyöntetű gyűlölete és félelme miatt szenvedett, akik úgy tartották sakkban fekete falú házában, mint egy vadállatot, anélkül, hogy bármilyen nyilvánvaló bűnt követett volna el a környék biztonsága vagy békéje ellen.

Tulajdonképpen mit tett Seth Bishop szándékosan, figyelmen kívül hagyva azon utolsó bűntényt, melyben bűnösnek találták? Visszahúzódó életet élt, még ősei különös kertjét is elhagyta, természetesen elfordítva magát a nagyapja és apja állítólagosan sötét érdeklődése elől az okkultizmus és varázslás iránt, mely helyett nagyon megszállottan érdeklődött egy sokkal ősibb, boszorkánysághoz hasonló tanítás iránt, ami nekem kissé nevetségesnek tűnt. Meglehet, hogy az efféle érdeklődések nem voltak meglepőek az olyan elzárt családok között, mint a Bishop család.

Lehet, hogy Seth valahol az ősei régi könyveiben talált homályos utalásokat, melyek a miskatoni könyvtárba vezették, ahol nagy érdeklődéssel vállalkozott arra, hogy nagy részeket másoljon ki a könyvekből, anélkül, hogy engedélyt kapott volna a könyvtárból való kivételükre.

Ezek a mondavilágok, melyeket elsődlegesen kutatott, tulajdonképpen az ősi keresztény legendák eltorzításai voltak; a leginkább egyszerű kifejezésekkel elmondva a jó és a rossz erők közötti kozmikus küzdelmet.

Bármennyire is nehéz összefoglalni, úgy tűnik, hogy a világűr első lakói nagyszerű, emberhez nem hasonlítható lények lehettek, akiket Idősebb Isteneknek neveztek, és régen a Betelgus-szigeten éltek. A lázadásuk ellen felkeltek bizonyos elemi ősök, akiket Nagy Öregeknek hívtak – Azathoth, Yog-Sothoth, a kétéltű Cthulhu, a denevérszerű Hastur a kimondhatatlan Lloigor, Zhar, Ithaqua, a széljáró, és a földi lények, Nyarlathotep és Shub-Niggurath. De mivel lázadásuk kudarcot vallott, az Idősebb Istenek elűzték és száműzték őket – távoli bolygókra és csillagokra zárva, az idősebb istenek pecsétje alatt –, Cthulhu mélyen a tenger mélyén a R’lyeh nevű helyen, Hastur egy fekete csillag közelében, az Aldebaran, Ithaqua a jeges sarkvidéki pusztaságokon, mások pedig Kadath nevű helyen a Hideg pusztaságban, mely térben és időben egybeesett Ázsiával.

Azóta, hogy ez a lázadás megtörtént – ami alapvetően párhuzamos a mennyei főangyalok és Sátán lázadásával – a Nagy Öregek folyamatosan igyekeznek visszaszerezni hatalmukat, hogy harcolhassanak az Idősebb Istenek ellen. Emberi követőiket felnevelik a Földön és más bolygókon – mint például a Dholok, a Mélységiek és még sokan mások –, akik mind az ők szolgálataiba állnak, és gyakran sikerül megszakítaniuk az ősi Pecsétet, hogy felszabadítsák az ősi gonoszság erejét, melyet aztán az Idősebb Istenek közvetlen beavatkozásával vagy az ellenük felfegyverzett emberi lények figyelmes éberségével újra el kell pusztítaniuk.

Ez volt minden, amit Seth Bishop nagyon régi és ritka könyvekből másolt le, melyek nagyrészt ismétlődőek voltak, és minden bizonnyal a legvadabb képzelet szüleményei. Igaz, hogy néhány nyugtalanító újságcikket is mellékelt a kézirathoz – a 1928-as Innsmouthi eseményekről, a Rick’s Lake-ben található állítólagos tengeri kígyóról, a borzalmas eseményekről a közeli Dunwich-ban és egy másikról Vermont vadonjában. De ezeket bizonyára véletlen egybeeséseknek éreztem, melyek történetesen egy párhuzamos vonalhoz kapcsolódtak. És bár még nem volt magyarázat a part felé vezető föld alatti átjáróra, mégis biztos tudással éreztem, hogy ez Seth Bishop távoli ősének műve, és csak sokkal később sajátította el a saját céljaira.

Ebből egy tudatlan ember portréja rajzolódott ki, aki próbált fejlődni az őt vonzó területeken. Lehet, hogy naiv és babonás volt, és végül talán megszállottá vált, de rosszindulatú, az biztosan nem volt.

 

 

 

III.

Ez idő tájt egy igen furcsa dologra lettem figyelmes.

Úgy tűnik számomra, hogy valaki más is tartózkodik a völgyben lévő házban, egy idegen ember, akinek semmi keresnivalója ott, de valahogy bejutott. Bár csak pillanatokra tudtam megfigyelni őt – néha a tükörképen vagy az ablaküvegen át, amikor közel voltam –, észrevettem a munkájának nyomait a földszint északi szobájában. Ott láttam az elkezdett vásznakat a festőállványon, és néhány befejezett alkotást.

Nem volt időm rájönni, ki ő valójában, mert a mélység parancsolt nekem, és minden éjszaka leereszkedtem élelemmel, de nem neki, mert ő olyan táplálékot fogyasztott, melyre az emberi lények nem vágyhatnak, hanem azoknak a mélységieknek, akik vele érkeztek, és feljöttek abból az üreges gödörből. Szemükben olyan groteszk módon egyesült az ember és a batrachianus, úszóhártyás kezekkel és lábakkal, kopoltyús és tág, békaszerű szájjal, perzselő nagy szemekkel, melyek a hatalmas tenger mélyén várakoztak. Hogy végre meglássák azt a helyet, ahol ő pihent, készen arra, hogy újra felébredjen, és újra birtokba vegye a királyságát, mely mindenütt jelen volt a Földön, a térben és az időben, körülölelve ezt a bolygót, amíg el nem űzték.

Talán ez volt az eredménye, hogy rátaláltam egy régi naplóra, melyet akkor elolvastam, mintha egy olyan könyvet tartanék a kezemben, amit gyermekkorom óta óvok. Véletlenül találtam rá a pincében, penészes volt és látszott rajta, hogy régen elfeledett – szerencsére mégis megmaradt, mert olyan dolgokat tartalmazott, miket kívülállónak nem lett volna szabad látnia.

Az első néhány lap hiányzott, kitépték és elégették őket a félelem hatására, mielőtt én bármiféle bizonyosságot nyerhettem volna belőlük. De minden más még megvolt, tisztán olvasható pókhálós írással…

Jún. 8., nyolc órakor mentem a találkozóhelyre, cipelve a borjút Moresból. Negyvenkettő Mélységlakóval találkoztam. És egy másik valaki volt ott, aki nem volt közülük való, valami olyasmi, mint egy polip, de mégsem az. Három órát töltöttem ott.”

Ez volt az első bejegyzés, amit találtam. Ezután hasonló bejegyzések következtek – földalatti utazások a vízgödrökbe, találkozók a Mélységlakókkal és néha más vízi lényekkel. Az említett év szeptemberében történt egy katasztrófa…

„Szept. 21., A gödrök zsúfolásig megteltek. Megtudtuk, hogy valami szörnyűség történt az Ördögzátonynál. Az egyik innsmouthi vén bolond mindent elárult, és a szövetségi emberek tengeralattjárókkal és hajókkal érkeztek, hogy felrobbantsák a Devil Reefet és az innsmouthi partot. A mocsári tömeg nagy része megmenekült. Sok Mélységlakót megöltek. R’lyeh-t, ahol Ő álmodik, a mélységi bombák nem érték el…”

„Szept. 22., Újabb jelentések érkeztek Innsmouthból. 371 Mélységi halt meg. Sokukat elvitték Innsmouthból, mindazokat, akiket a mocsári ‘tekintet’ elárult. Egyikük azt mondta, hogy amit a Marsh klánból sikerült megmenteniük, azok Ponape-ra menekültek. Ma este három Mélységlakó van itt erről a helyről; azt mondják, emlékeznek, hogy hogyan jött oda az öreg Marsh kapitány, és milyen szerződést kötött velük, és hogyan vette feleségül egyiküket, és hogyan születtek gyermekei, akik emberektől és Mélységlakóktól származnak, mindörökre beszennyezve az egész Marsh klánt. Azóta a Marsh hajók sikerei felülmúlják a legmerészebb álmaikat is; gazdagok és hatalmasak lettek, a legvagyonosabbak minden innsmouthi család közül. A klánjukat elvitték, hogy nappal a házaikban éljenek, éjjel pedig elszökjenek a többi Mélységlakóval a zátonyról. Az innsmouthi mocsári házakat felgyújtották. Erre rájöttek a szövetségi emberek. De a Marshok visszatérnek, mondják a Mélységlakók, és mindent újra kezdenek azon a napon, amikor a Nagy Öreg újra a tenger mélyéről felemelkedik. „Szept. 23., Szörnyű pusztítás Innsmouthban.”

„Szept. 24., Évekbe fog telni, mire Innsmouth újra felépül. Megvárják, amíg a Marshok visszatérnek.”

Seth Bishopról lehetett bármit mondani, de nem volt őrült. Ez egy önképző ember naplója volt. Nem volt hiábavaló az a rengeteg munka, amit a Miskatonic-ban végzett. Egyedül ő tudta, mi rejtőzik az Atlanti-óceán mélyén, a part közelében; senki másnak nem volt fogalma…

Ezek voltak a gondolataim, amik foglalkoztattak a Bishop házban töltött napjaim alatt. Így gondolkodtam és így éltem. És éjszaka?

Amikor besötétedett a házban, minden eddiginél erősebben éreztem, hogy valami közeledik. De az emlékezet valahogy visszautasította mindazt, ami történnie kellett volna. Lehetett volna másképp? Tudtam, miért kerültek ki a bútorok a verandára – mert a Mélységlakók kezdtek visszatérni a folyosón, feljöttek a házba. Kétéltű lények voltak. Szó szerint kiszorították a bútorokat, és Seth soha nem vitte vissza őket.

Minden alkalommal, amikor elhagytam a házat, hogy távolabb menjek, úgy tűnt, mintha újra a megfelelő szögből látnám a házat. A szomszédok hozzáállása egyre fenyegetőbb lett. Nem csak Bud Perkins jött el megnézni a házat, hanem néhány Bowden és Mores is, valamint más Aylesbury-i lakos is. Mindenkit beengedtem, anélkül, hogy kérdéseket tennék fel – akik jöttek, azokat beengedtem. Bud nem volt elégedett, és Bowdenék sem. De a többiek hiába keresték azt, amit vártak, nem találták.

És mi volt az, amit vártak? Biztosan nem a teheneket, csirkéket, disznókat és juhokat, amiket állítólag elvittek. Mit érnék én velük? Megmutattam nekik, mennyire takarékosan élek, és megnézték a festményeket. De mindegyikük dühösen és fejüket rázva távozott, bizonytalanul.

Tehettem volna többet? Tudtam, hogy kikerülnek és gyűlölnek, és távol tartják magukat a háztól.

De mégis zavartak és nyugtalanítottak dolgok. Voltak reggelek, amikor dél körül ébredtem, és kimerültnek éreztem magamat, mintha nem is aludtam volna. A legaggasztóbb az volt, hogy gyakran felfedeztem, hogy már fel vagyok öltözve, holott tudtam, hogy meztelenül feküdtem le, és ruháimon, kezemen vérfoltokat találtam.

Féltem visszamenni a földalatti folyosóba nappal, de egy nap mégis rávettem magam, hogy megtegyem. Lemásztam a zseblámpámmal, és alaposan szemügyre vettem az alagút padlóját. Ahol a föld lágy volt, sok lábnyomot láttam, ami oda-vissza haladt. A legtöbb emberi lábnyom volt, de voltak nyugtalanító más lábnyomok is – mezítlábnyomok, homályos lábujjakkal, mintha úszóhártyásak lennének! Bevallom, borzongva kapcsoltam el a lámpát.

Ami a vízgödrök szélén történt, az arra késztetett, hogy meneküljek a folyosón. Valami kibújt azokból a vizes mélységekből – a nyomok jól láthatóak és érthetőek voltak, és nem volt nehéz elképzelni, mi történhetett ott, hiszen minden bizonyíték ott hevert a néma maradványokon, fehéren csillogva a zseblámpa fényében.

Tudtam, hogy nem sokáig tart, míg a szomszédok felfokozott haragja kibontakozik. Azon a helyen lévő házban, sőt, a völgyben sem lehetett béke. Régi gyűlölködések, hosszú ideje fennálló ellenségeskedések laktak és virágoztak ott. Hamar elvesztettem az időérzékemet; egy másik világban léteztem, szó szerint, hiszen a völgyben lévő ház kétségtelenül egy másik birodalom kapujává vált.

Nem tudom pontosan, hogy hány hete, talán hat, talán két hónapja voltam a házban, amikor egy nap a megye seriffje két helyettesével komoly arccal, letartóztatási parancsot hozva megérkezett. Elmagyarázta, hogy nem kívánja végrehajtani a parancsot, de mégis meg szeretne kérdezni engem, és ha nem megyek önként vele és az embereivel, akkor nem marad más választása, mint hogy végrehajtsa a parancsot, ami súlyos vádakra épült, melyek szerinte erősen túlzóak és teljesen alaptalanok.

Kedvesen egyetértettem, hogy vele megyek – Arkhamba, az ősi, gerendaházakkal tarkított városba, ahol valahogy furcsamód otthonosan éreztem magamat, és egyáltalán nem tartottam attól, ami következik. A seriff kedves ember volt, és nem volt kétségem afelől, hogy a szomszédaim kényszerítették őt erre a lépésre. Szinte bocsánatkérő hangon szólt, amikor vele szemben ültem az irodájában, és egy gyorsíró jegyzetelt.

Kezdte azzal, hogy tudni akarja, elhagytam-e a házat tegnap este.

– Úgy tudom, nem tettem – válaszoltam.

– Aligha hagyhatta el a házat úgy, hogy ne vette volna észre.

– Ha álmomban sétálgattam, akkor valószínűleg igen.

– Szokott álmában sétálgatni?

– Nem szoktam, legalábbis mielőtt idejöttem. Azóta nem vagyok ebben biztos.

Értelmetlen kérdéseket tett fel, mindig elkerülve a központi kérdést. De most előkerült. Egy emberi lényt láttak valamilyen állatokkal, miközben vezette őket éjszaka egy réten legelésző szarvasmarhacsorda támadására. A marhákat szó szerint darabokra tépték, csak kettő maradt életben. A marhák Sereno More fiatal gazdájáé voltak, és ő emelt vádat ellenem, amit Bud Perkins is támogatott, aki még Serenónál is kitartóbb volt.

Most, hogy a vád szóba került, az még nevetségesebbnek tűnt, mint korábban. Nyilvánvalóan ő is így érezte, mert még bocsánatkérőbben beszélt, mint korábban. Alig tudtam visszafogni nevetésemet. Milyen indítékom lehetett volna egy ilyen őrült tettre? És milyen „állatokat” vezethettem? Egy sem volt az enyém, még csak egy kutya vagy macska sem.

A seriff azonban udvariasan ragaszkodott a témához. Hogyan jutottam azon a karomon látható karcolásokhoz?

Most először fogalmazódtak meg bennem azok a karcolások, és elgondolkodva néztem rájuk.

Talán gyümölcsöt szedtem?

Igen, ezt is elmondtam. De hozzá kellett tennem, hogy nem emlékszem arra, hogy megkarcoltak volna.

A seriff látszólag megkönnyebbült ettől. Elmagyarázta, hogy a szarvasmarhák támadásának helyszíne egy sövény által határolt terület volt, amely szederbokrokkal volt szegélyezve. Bizonyára észrevette a karcolásokat, amik rajtam voltak, ami egy véletlen egybeesés lehetett csupán, és nem hagyhatta figyelmen kívül. Ennek ellenére elégedettnek tűnt. És miután meggyőződött arról, hogy nem vagyok más, mint aminek látszom, kicsit beszédesebb lett; elmondta, hogy korábban hasonló eset történt, amikor Seth Bishopot vádolták meg, de ez is eredménytelenül zárult, hiszen a Bishop házat átkutatták, de semmit sem találtak, és a támadás annyira alaptalan és motiválatlan volt, hogy senkit sem lehetett vád alá helyezni, bár a szomszédok sötét gyanúi mindvégig jelen voltak.

Biztosítottam őket, hogy megengedem nekik, hogy teljesen átkutassák a házamat, amire a seriff elmosolyodott és barátságosan közölte, hogy már korábban is végigkutatták a tetőtől a pincéig, amíg jelen voltam, és semmit sem találtak.

Mégis, amikor visszatértem a völgyben lévő házba, nyugtalan és zaklatott voltam. Próbáltam ébren maradni és várni az eseményeket, de nem sikerült. Elaludtam, de nem a hálószobában, hanem a raktárban, és átvizsgáltam a kezemben lévő furcsa és borzalmas könyvet, amit Seth Bishop olvasott.

Azon az éjszakán újra álmodtam, azóta, először.

És ismét egy hatalmas, formátlan lényt láttam, amint a ház alatti átjáróból, a víznyelő mélyéről emelkedett fel; de ezúttal nem volt homályos sugárzás, hanem rémisztően valóságos volt. Mintha húsból lett volna megalkotva, amely ősi kőből származott, hatalmas tömeg, melynek tetején egy nyak nélküli fej állt, és alsó széleiből hatalmas csápok kanyarogtak és tekeredtek ki, hosszúra nyúlva; ez emelkedett ki a vízből, míg a Mélységlakók körülötte áradozva imádták és megalázták magukat, és ismét, ahogy korábban, felcsendült a furcsán szép zene, ami kísérte, és ezer batrachi torok harsogta: „Iä! Iä! Cthulhu fhtagn!” az imádat hangján. És ismét a ház alatt hatalmas léptek hangzottak…

Ekkor felébredtem, és félelmemre még mindig hallottam a földalatti lépteket, éreztem a ház és a föld remegését a völgyben, és távolról hallottam a hihetetlen zenét, mely halkulni kezdett a ház alatti mélyben. Rémülten kirohantam a házból, vakon futottam, hogy meneküljek, de csak annál nagyobb veszéllyel találkoztam.

Bud Perkins ott állt, a puskáját rám szegezve. – Hova-hova? – kérdezte.

Nem tudtam, mit mondjak, ezért megtorpantan. Mögöttem a ház csendesnek tűnt.

– Sehova – válaszoltam végül. Majd, mivel kíváncsiságom legyőzte az alig tolerálható ellenségeskedésemet Bud felé, megkérdeztem tőle: – Hallott valamit, Bud?

– Mindannyian halljuk, éjszakáról éjszakára. Most a készleteinket tartjuk meg. Tudnia kellene. Nem az a célunk, hogy lövöldözzünk, de ha szükséges, megtesszük.

– Ez nem az én művem – ráztam meg a fejemet.

– Senki másé sem – válaszolta röviden.

Az ellenségeskedését éreztem.

– Azt mondta, amikor Seth Bishop itt volt, ugyanilyen volt a helyzet. Nem vagyok benne biztos, hogy még mindig itt van. – Furcsa hidegséget éreztem a szavai hallatán, és ebben a pillanatban a ház, minden rémisztő vonása ellenére, sokkal hívogatóbbnak tűnt, mint a kinti sötétség, ahol Bud és a szomszédok halálos fegyverekkel álltak őrt, olyan fegyverekkel, melyekkel csak a fekete falak között találkozhatok. Talán Seth Bishop is megtapasztalta már ezt a fajta gyűlöletet; talán a bútorokat soha nem vitték vissza a házba, mert azok védelmet nyújtottak a golyók ellen.

Megfordultam, és szó nélkül visszamentem a házba.

Odabent most minden csendes volt. Nem hallottam egyetlen hangot sem. Korábban furcsának tartottam, hogy az elhagyott házban nincsenek egerek vagy patkányok, hiszen általában gyorsan elfoglalják ezek a kis állatok az ilyen helyeket. Most azonban örömmel fogadtam volna a rágcsáló hangokat. De semmi sem hallatszott, csak egy halálos, terhes csend, mintha a ház is érezné, hogy komor, elszánt emberek vették körül, akik ellenállhatatlan borzalommal állnak szemben.

Késő éjjelre járt, mire végre sikerült elaludnom.

 

 

 

IV.

 

Az időérzékem nem működött azokban a hetekben, ahogy már leírtam. Ha emlékezetem most nem csal, akkor azt az éjszakát követően majdnem egy hónapos szünet következett. Rájöttem, hogy az őrök fokozatosan visszavonultak; csak Bud Perkins maradt, és ő éjszakáról éjszakára komor képet vágott.

Legalább öt héttel később lehetett, amikor egy éjszaka felébredtem álmomból, és a ház alatti folyosón találtam magamat, a pince felé sétálva, távol a túlsó végén tátongó szakadéktól. Ami felébresztett, az egy számomra ismeretlen hang volt – egy sikoly, ami csak egy emberi hangtól származhatott, messze mögöttem. Hideg borzongással, de mégis kissé letargikusan hallgattam, miközben a rémült sikolyok fel-felcsendültek, majd végül félelmetesen elhallgattak. Elég hosszú ideig álltam azon a helyen, képtelen voltam sem előre, sem hátra mozdulni, és vártam, hogy újra felhangozzon az ijesztő hang. Ám az nem jött újra, és végül visszatértem a szobámba, és kimerülten az ágyamra dőltem.

Másnap reggel olyan előérzettel ébredtem, hogy valami történni fog.

És a délelőtt közepén be is következett, amit nagyon nem vártam. Mogorva tömeg érkezett, férfiak és nők, akik tele voltak gyűlölettel. Szerencsére egy helyettes seriff volt velük, aki megpróbálta fenntartani a rend látszatát. Bár nem volt házkutatási parancsuk, követelték a ház átkutatásának jogát. A hangulatukat látva az lett volna az okos döntés, hogy megadjam nekik, ezért nem is próbáltam ellenkezni. Kimentem és nyitva hagytam az ajtót előttük. Beáramlottak a házba, és hallottam, ahogy szobáról szobára járnak, az emeleten és a földszinten, átnézik és dobálják a dolgokat. Nem tiltakoztam, mert három férfi, köztük Obed Marsh, az aylesbury-i raktáros, figyelték őket szigorúan.

Végül megszólítottam őket, nyugodt hangon, amennyire csak tudtam. – Megkérdezhetem, mi ez az egész?

– Azt kérdezi, nem tudja? – kérdezte gúnyosan.

– Bizony, nem tudom.

– Jared More fia tegnap este eltűnt. Egy iskolai buliból sétált hazafelé az úton. Szerintük ide kellett jönnie.

Nem tudtam mit mondani. Nyilvánvaló volt, hogy azt gondolják, a fiú ebben a házban tűnt el. Bár tiltakozni szerettem volna, nem tudtam kiszabadítani a gondolataimból a szörnyű sikoly emlékét, amit az alagútban hallottam. Nem tudtam, ki sikoltozott, és most már tudtam, hogy nem akarom megtudni. Elég biztos voltam abban, hogy nem fogják megtalálni az alagút bejáratát, mert ügyesen el van rejtve a polcok mögött abban a kis pincehelyiségben, de ettől a pillanattól kezdve a feszültség gyötört, mert nem volt kétségem afelől, hogy mi fog velem történni, ha véletlenül bármi, ami a hiányzó fiúhoz kapcsolódik, előkerül az épületben.

De a kegyes Gondviselés újra közbeszólt, hogy megakadályozza a felfedezést – ha valaha is volt ilyen dolog. Reméltem, hogy az aggodalmaim alaptalanok. Igazából nem tudtam, de szörnyű kétségek kezdtek gyötrődni bennem. Hogyan kerültem az alagútba? És honnan jöttem? Amikor felébredtem, úgy emlékeztem, hogy a vízpart felé tartottam. Mit csináltam ott – és hagytam-e valamit magam után? A tömeg lassan kijött a házból, üres kézzel. Még mindig mogorvák, dühösek voltak – de kissé kétkedőek és zavarodottak is egyben. Ha valamit reméltek találni, akkor nagyon csalódtak. Ha az eltűnt fiút nem a Bishop házba vitték, akkor fogalmuk sem volt, hová tűnhetett el.

A helyettes seriff sürgetésére most távoztak a háztól, mindannyian, kivéve Bud Perkinst és néhány zord férfi, akik őrségben maradtak.

Ezután napokig éreztem azt a nyomasztó gyűlöletet, ami a Bishop ház és az egyetlen lakója ellen irányult.

Ezt követően következett egy viszonylag nyugodt időszak.

De aztán eljött az utolsó, katasztrofális éjszaka!

 

 

Azzal kezdődött, hogy halványan éreztem, hogy valami mozog odalent. Talán tudat alatt már korábban érzékeltem a mozgást, mielőtt még teljesen tudatosult volna bennem. Éppen abban az időszakban olvastam Seth Bishop pokoli kéziratos könyvét, ahol egy oldalt a Nagy Cthulhu híveinek, a Mélységlakóknak szentelt. Olvastam arról, hogy felfalják a melegvérű állatok áldozatát, mivel ők maguk hidegvérűek, és egyfajta pogány kannibalizmusnak tűnő módon táplálkoznak és erősödnek. Éppen akkor olvastam, amikor hirtelen érzékeltem, hogy valami mozog odalent, mintha maga a föld életre kelne, enyhe, ritmikus rezgéssel, és ezt követően halk, távoli zene szólalt meg. Ez a zene hasonló volt ahhoz, amit az első álmomban hallottam a házban, olyan hangszerek hangjaiból, amik az emberi fülnek ismeretlenek, de fuvolaszerű vagy fuvolahangzásnak tűntek, és időnként üvöltés kísérte, amely valahonnan az élőlények torkából jött.

Nem tudom pontosan leírni, milyen hatással volt rám ez az érzés. Az adott pillanatban, amikor a korábbi események hatására egy ilyen eseményre voltam felkészülve, csak eufória és sürgető indíttatás töltött el, hogy felkeljek és szolgáljam Őt, aki mélyen alszik. Szinte álomban oltottam el a lámpát a raktárban, majd sötétben kisurrantam, tele óvatossággal azon ellenség jelenlétével, ami a falakon túl várt rám. A zene még túl halk volt ahhoz, hogy a házon kívül is hallható legyen. Nem tudhattam, meddig marad ilyen halk, ezért siettem megtenni azt, amit elvártak tőlem, mielőtt az ellenség figyelmeztetést kaphatott volna arra, hogy a Mélységlakók ismét megindulnak a völgyben lévő ház felé. De nem az alagsorba tartottam. Mintha csak előre eltervezett terv szerint cselekedtem volna, kisurrantam a ház hátulsó ajtaján, és a sötétségben lopakodva a védelmet nyújtó bokrok és fák felé haladtam. Ott kezdtem lassan, de folyamatosan haladni előre. Valahol előttem Bud Perkins őrködött… Aztán már nem emlékszem pontosan, mi történt.

Az összes többi valahogy rémálomszerűnek tűnt. Amikor Bud Perkins-hez értem, két lövés dördült. Az volt a jelzés a többieknek, hogy csatlakozzanak. Alig voltam egy lábnyira tőle a sötétben, és a lövések megdöbbentettek. Ő is hallotta a hangokat odalentről, mert most már én is hallottam őket kívülről, ebben a sötétségben.

Ennyi mindenre emlékszem elfogadható tisztasággal. Ami ezután történt, az még most is zavaros. Természetesen a tömeg megjött, és ha nem lettek volna ott a helyettes seriff emberei, talán most nem lennék itt, hogy ezeket a vallomásokat tegyem. Emlékszem az üvöltő, dühöngő tömegre; emlékszem, hogy felgyújtották a házat. Kirohantam onnan, menekültem a lángok elől. Onnan, ahonnan visszanéztem, nemcsak a lángokat láttam, hanem azt a másik látványt is – a Mélységlakók rikoltozó kiáltásait, akik a lángok és a rettegés közepette pusztultak el, majd egy hatalmas lényt, mely a lángok közül csápjait lengetve emelkedett ki, mielőtt dacosan visszahullott, hatalmas, kanyargós hússzoborrá vált és nyomtalanul eltűnt! Ekkor valaki a tömegből dinamitot dobott a lángoló házba. De még mielőtt a robbanás hangja elhalt volna, én és a többiek is hallottuk azt a kántáló hangot, amely kiáltotta: „Ph’nglui mglw’nafh Cthulhu R’lyeh wgah’nagl fhtagn!” – és az egész világnak van hirdetve, hogy a Nagy Cthulhu még mindig R’lyeh víz alatti menedékében álmodik!

Rólam azt állították, hogy Bud Perkins széttépett maradványai mellett álltam, és szörnyű dolgokra utaltak. Mégis, látniuk kellett, ahogy én is láttam, hogy mi mozgott abban a lángoló romok között, bár tagadják, hogy bármi más volt ott, csak én magam. Amit állítólag tettem, túl szörnyű ahhoz, hogy megismételjem. Ez az ő beteg és gyűlölettel teli elméjük találmánya, mert valószínűleg nem tagadhatják meg a saját érzékeik bizonyítékait. Tanúskodtak ellenem a bíróságon, és a végzetemet pecsételték meg.

Biztosan meg kell érteniük, hogy nem én voltam az, aki mindazt tette, amit állítólag tettem! Meg kell érteniük, hogy Seth Bishop életereje volt az, ami megszállt és irányított, amely visszaállította azt a szentségtelen kapcsolatot a Mélységlakókkal, akik az óceán mélyéről érkeztek a vízalatti barlangba. Seth Bishop felfedezte létezésüket és felidézte őket, hogy betöltsék az ő parancsát. Ő volt az, aki szolgálta őket az ő idejében és most az enyémben. Talán még mindig ott lapul a föld mélyén, a völgyben, ahol a ház állt, várva egy másik hajót, hogy ismét benépesítse és szolgálja őket a következő időkben, örökre.

(August Derleth)

Vélemény, hozzászólás?

Secured By miniOrange